Naturlatex gehört zu den Elastomeren, d. h. zu den Verbindungen mit hohem Molekulargewicht, die zu sehr großen reversiblen Verformungen fähig sind, weil ihr Molekül spiralförmig verdreht ist. Latex bezieht sich auf Kohlenwasserstoffe, ist umweltfreundlich und gibt keine giftigen Stoffe ab.

Naturlatex und Latexmatratze basiert auf dem Milchsaft bestimmter Pflanzen, vor allem der brasilianischen Hevea (Hevea brasiliensis), des Kautschukbaums. Das Wort Kautschuk bedeutet „Tränen des Baumes“, weil beim Anschneiden der Rinde reichlich milchiger Saft austritt.

Die Pflanze ist in den äquatorialen Wäldern Südamerikas beheimatet. Schon die alten Azteken spielten mit Gummibällen, und die Maya verwendeten ähnliche Gummischuhe, indem sie ihre Füße in Latex tauchten. Ende des 19. Jahrhunderts wurden Versuche unternommen, sie in anderen Gebieten zu verbreiten, aber die Bäume schlugen nicht überall Wurzeln.

Heute wird die Pflanze im tropischen Asien (Sri Lanka, Malakka-Halbinsel, Malaiischer Archipel und Vietnam) angebaut, es gibt große Plantagen der brasilianischen Hebea sowie in einigen afrikanischen Ländern wie Nigeria und Liberia. Derzeit wird der meiste Latex in drei Ländern geerntet – Indonesien, Malaysia und Thailand.

Der Hauptrohstoff für die Herstellung von Naturkautschuk, der milchige Saft der Kautschukpflanzen (Latex), enthält 34-37% Kautschuk (ein Isoprenpolymer), 52-60% Wasser sowie geringe Mengen an Proteinen, Harzen, Zucker und Mineralien.

Zum Sammeln des Milchsaftes wird ein diagonaler Schnitt in die Rinde des Baumes gemacht, und der Saft wird in spezielle Behälter abgeleitet. Anschließend wird es von Verunreinigungen befreit, Ammoniak wird in der Regel als Konservierungsmittel zugesetzt und der Latex wird mit Essig- oder Ameisensäure koaguliert. Der gewonnene Kautschuk wird geräuchert oder einfach getrocknet und in Platten oder Krümeln verpackt, die sich gut transportieren lassen.
Dunlop-Latex
Latex in seiner reinen Form ist sehr instabil – er oxidiert leicht bei Raumtemperatur, wird plastisch und klebrig, wenn er angehoben wird, und wird bei niedrigen Temperaturen starr und sogar spröde. Im Jahr 1839 entdeckte der Erfinder Charles Goodyear zufällig, dass das Erhitzen von Latex zusammen mit Schwefel seine ungünstigen Eigenschaften aufhebt, wenn die Naturkautschukmoleküle mit dem Schwefel interagieren, was zur Bildung stabiler makromolekularer Bindungen führt, die eine netzartige Struktur bilden. Dies verleiht dem Kautschuk ein hohes Maß an Elastizität über einen weiten Temperaturbereich. Auf diese Weise wurde der haltbare und elastische Kautschuk erfunden, und der Prozess wurde Vulkanisierung genannt.

Heutzutage wird Latex für die Herstellung von Matratzen auf zwei Arten zu Schaumstoff verarbeitet.

1929 erfand Dunlop ein Verfahren zur Herstellung von Latexschaum, bei dem flüssiger Latex vor dem Vulkanisierungsprozess mit Luft vermischt und dann in eine Form gegossen und erhitzt wird. Latexmatratzen erhalten zusätzliche Weichheit und Luftdurchlässigkeit durch eine Perforation, für die spezielle Formen erhältlich sind. Dunlop ist die traditionelle Art der Herstellung von Schaumgummi, die immer noch den Namen des Unternehmens trägt, das sie entwickelt hat. Diese Erfindung hat die Hygiene und das Leben revolutioniert.

Talalay-Latex
Später, in England, verfeinerte Joseph Talalay das Verfahren durch Hinzufügen mehrerer Zwischenschritte. Später, in den 40er und 50er Jahren, perfektionierten seine Söhne Anselm und Leon die Methode. Nach der von ihnen entwickelten Methode wird nun, nachdem die geschäumte Latexlösung in die Form gegossen wurde, die Luft aus der Form abgesaugt, so dass der Schaum die gesamte Form gleichmäßig ausfüllt. Ein anschließendes schnelles Gefrieren verändert die Struktur, die Zellen platzen teilweise auf, dann wird Kohlendioxid eingeblasen und die Form wird erhitzt, bis der Latex ausgehärtet ist. Dann wird die Form wieder abgekühlt. Schließlich wird der entstandene Latexschaum gewaschen, gepresst und getrocknet.

Die Talalay-Methode ist zeitaufwändiger und daher teurer als ihre Vorgängerin, verleiht der Matratze jedoch ein Mehrfaches an Weichheit und Luftdurchlässigkeit im Vergleich zur vorherigen Technologie und weist eine homogenere Netzstruktur auf. In den letzten Jahren wird Naturlatex nur noch selten in seiner reinen Form verwendet, sondern zunehmend in Kombination mit synthetischem Latex, der die Vorteile beider Materialien erfolgreich vereint.
Synthetischer Latex
Synthetischer Latex ist ein Polymer aus synthetisch hergestelltem Isopren oder anderen Monomeren (Butadien, Styrol, Neopren, Chloropren, Isobutylen, Acrylnitril usw.), das auch durch Vulkanisation zu Gummi verarbeitet werden kann. Es ähnelt dem Naturprodukt in seinen chemischen und physikalischen Eigenschaften, unterscheidet sich aber in seiner Struktur von ihm. In der Matratzenherstellung wird er nicht in reiner Form verwendet, da synthetischer Latex eine komplexere und zeitaufwändigere Verarbeitung erfordert als Naturlatex oder Mischungen.

Latexmischungen (manchmal mit einem sehr geringen Anteil an Naturlatex) zur Verwendung in Matratzen sind als billigerer Ersatz für Latex recht weit verbreitet. Einige Mischungen werden von den Entwicklern mit originellen Namen versehen, wie Hydrolatex, Waterlatex, die Wassermoleküle in ihren intermolekularen Bindungen haben, was ihnen zusätzliche Elastizität verleiht.

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